Най-големият и най-известният радиотелескоп в света «Аресибо», намиращ се в Пуерто Рико, скоро ще изгуби палмата на първенството. В провинция Гуйчжоу в Южен Китай започна строителството на ново инженерно чудо — «Сферичен радиотелескоп с 500-метрова апертура» (Five-hundred-metre Aperture Spherical radio Telescope, FAST).

Гигантският радиотелескоп "Аресибо" в Пуерто Рико.

Подобно на местността, избрана за «Аресибо», и провинция Гуйчжоу е насечена с карстови падини, образувани от водата, дълбала варовика в продължение на хиляди години. След като изучили данните от спътникови и аерофотоснимки, , Жендун Нан и неговите колеги от Националната астрономическа обсерватория на КНР се спрели на природна „фуния” с диаметър 800 м, заобиколена от гори и разположена достатъчно далеч от радиочестотни „замърсители”.

Местността, впрочем, не била съвсем безлюдна. Учените с удивление открили, че на дъното на падината се намирало 90 годишно село, в което живеел голям род – около 80 души. Всеки ден хората се изкачвали от „долната земя” на повърхността: децата бързали за училище, възрастните водели на паша животните. «Това е все едно всекидневно да изкачвате планина и да се спускате обратно », коментира поразен един от астрономите Ди Ли. Разбира се, всички те били преселени в най-близкия град и така се приключило със здравословния им начин на живот в доста чудатото място, което обитавали.

Строителството се планира да завърши през есента на 2016 г. Предстои да бъдат изкопани милиони кубически метри земя, за да добие огромната дупка полусферична форма.

Проектантите не крият, че са били вдъхновени от «Аресибо». Но в същото време FAST ще има редица принципни разлики. Антената на «Аресибо» има фиксирана сферична кривина. Това означава, че входящите радиовълни се фокусират в линията над «чинията». Висящи вторични и третични огледала направляват линията в точка, която след това може да бъде обработена с помощта на прибори. По този начин само 221 м от 305-метровата антена могат да се използват за изучаване на небето.

Ако същата технология бе използвана при направата на 500-метровата «чиния» на FAST, окачените огледала биха тежали 10 хиляди тона. Поради това инженерите решили да научат антената, състояща се от 4 400 триъгълни алуминиеви панели, самостоятелно да фокусират сигнала. За тазиз цел някои панели на повърхността на FAST ще променят положението, формирайки параболично огледало с диаметър 300 м — почти колкото е цялата антена на «Аресибо». Такава «мини-чиния» ще може да бъде създавана на всяко място на 500-метровата повърхност. Това ще позволи да се проследяват бързо обектите и да се изучава по-широка част от небето.

Над антената ще виси приемник на фокусирания сигнал, който ще се заеме с изследване на 19 области от небето едновременно в различни диапазони на радиочестотния спектър. «Аресибо» е способен да обхване по този начин само седем региона.

FAST си е поставил множество научни цели. Наблюдението на пулсарите и останките от свръхнови ще помогне за тънката настройка на общата теория на относителността. Откриването на десетки хиляди нови галактики (невидими за оптическите телескопи) по слабото радиоизлъчване на неутрален водород, ще даде ключ към разбирането на природата на тъмната материя и еволюцията на галактиките. FAST ще бъде в състояние да хвърли поглед на Вселената 7 млрд. години назад във времето.

Телескопът ще се присъедини и към търсенето на извънземен живот. На него му предстои да изучи планетните системи на 5 хиляди близколежащи звезди за наличието на изкуствени радиосигнали.

Източник: NewScientist.